यूटिलिटीज के पास एक हाई-वायर एक्ट आगे है

उपयोगिताएँ बिलों का भुगतान करने वाले ग्राहकों और उन्हें निधि देने वाले निवेशकों दोनों की सेवा करने के लिए होती हैं। सालों के लिए, कम ब्याज दर और सस्ते प्राकृतिक गैस ने दोनों हितधारकों को खुश करना आसान बना दिया। आज का माहौल उस जीत-जीत के फॉर्मूले को तोड़ सकता है।

अब तक, उच्च प्राकृतिक गैस की कीमतें उपभोक्ताओं के लिए एक समस्या रही है, उपयोगिताओं के लिए नहीं, जिनमें से कई स्वचालित रूप से ग्राहकों के लिए ईंधन की लागत को पार कर जाती हैं। लेकिन उपयोगिताओं के लिए परेशानी तब शुरू हो सकती है जब वे अगली बार नियामकों से राजस्व में उछाल के लिए कहें जो वे एकत्र कर सकते हैं। दर-मामले की प्रक्रिया के रूप में जाना जाता है, एक उपयोगिता को दर में वृद्धि के लिए मामला बनाना पड़ता है जो आंशिक रूप से इस बात पर निर्भर करता है कि इसकी सेवा को सुधारने और बनाए रखने के लिए क्या लागत है (जैसे, एक नई ट्रांसमिशन लाइन) और आंशिक रूप से इसकी लागत पर क्या है निवेशकों को उचित मुआवजा दें।

उपभोक्ताओं पर जितना अधिक बोझ होगा, उतना ही बड़ा जोखिम होगा कि नियामक आयोगों को एक लंबा, कठिन नजरिया होगा कि क्या दर में वृद्धि जरूरी है। उपयोगिता नियामकों को आम तौर पर निर्वाचित अधिकारियों द्वारा चुना जाता है या फिर नियुक्त किया जाता है, इसलिए वे रेटपेयर की चिंताओं के प्रति संवेदनशील हो सकते हैं।

पिछले एक दशक में, उपयोगिताओं के लिए दर के मामले एक हवा रहे हैं। एसएंडपी ग्लोबल कमोडिटी इनसाइट्स के ऊर्जा अनुसंधान निदेशक लिलियन फेडेरिको के अनुसार, कम प्राकृतिक-गैस की कीमतों का मतलब है कि वे ग्राहकों को बड़े उपयोगिता बिल के झटके के बिना आक्रामक पूंजी-व्यय योजनाओं को मंजूरी दे सकते हैं। उन कम लागतों ने उपयोगिताओं को उपभोक्ताओं को पूंजी की घटती लागत को पारित करने के बजाय इक्विटी पर आकर्षक रिटर्न को मंजूरी देने के लिए नियामकों को मनाने में मदद की हो सकती है।

हास में एनर्जी इंस्टीट्यूट द्वारा प्रकाशित कार्ल डंकल वर्नर और स्टीफन जार्विस के हालिया वर्किंग पेपर से पता चला है कि मुद्रास्फीति-समायोजित रिटर्न नियामकों ने इक्विटी निवेशकों को पिछले 40 वर्षों में स्थिर रहने की अनुमति दी है, भले ही पूंजीगत लागत के विभिन्न उपाय- जैसे कि यूएस ट्रेजरी यील्ड– गिरावट आई है। अध्ययन में पाया गया कि जब पूंजी लागत के बाजार उपायों में वृद्धि हुई और नियामकों ने तुरंत प्रतिक्रिया दी तो उपयोगिताओं ने इक्विटी पर अपनी वापसी पर बढ़ोतरी के लिए कहा।

इसके विपरीत, जब पूंजीगत उपायों की लागत में गिरावट आई, तो उपयोगिताएं उन दरों को समायोजित करने के लिए धीमी थीं। शोधकर्ताओं का अनुमान है कि उपभोक्ता कहीं भी $ 2 बिलियन से $ 20 बिलियन प्रति वर्ष कहीं अधिक भुगतान कर सकते हैं, अन्यथा वे पूंजी-बाजार के रुझानों के अनुरूप वापसी की दरें गिरते हैं।

मुद्रास्फीति के बावजूद उपभोक्ता खर्च अपेक्षाकृत अच्छा बना हुआ है, लेकिन विशेषज्ञों का कहना है कि हम एक विभक्ति बिंदु पर पहुंच रहे हैं। डब्ल्यूएसजे के शेरोन टेरलेप बताते हैं कि कीमतें बढ़ाने के बारे में कंपनी के फैसले में ‘लोच’ की भूमिका निभाई जाती है। फोटो चित्रण: एडेल मॉर्गन

किसी भी अन्य वर्ष में, यह सिर्फ एक दिलचस्प अकादमिक खोज हो सकती है। लेकिन ऐसे माहौल में जहां ईंधन की कीमतें और ब्याज दरें इतनी तेजी से बढ़ रही हैं, यह नियामकों को विराम दे सकता है। उनके रिकॉर्ड को देखते हुए, उपयोगिताओं द्वारा दिए गए इक्विटी पर उच्च रिटर्न की मांग करने की संभावना है बढ़ती ब्याज दरें, लेकिन स्वीकृति प्राप्त करना आसान नहीं हो सकता है। पिछले साल, एसएंडपी ग्लोबल कमोडिटी इनसाइट्स द्वारा ट्रैक की गई बिजली और गैस उपयोगिताओं ने सामूहिक रूप से दर वृद्धि में $ 15 बिलियन की मांग की, 2000 के बाद से सबसे बड़ी टक्कर। इस वर्ष अब तक, उन्होंने दर वृद्धि में $ 12.4 बिलियन का अनुरोध किया है।

बेशक, उपयोगिताओं का मामला यह हो सकता है कि उच्च प्राकृतिक गैस और कोयले की कीमतें यही कारण है कि नियामकों को सौर, पवन और अन्य ग्रिड सुधारों के लिए बड़ी पूंजी-व्यय योजनाओं की अनुमति देनी चाहिए। में स्वच्छ-ऊर्जा प्रोत्साहन मुद्रास्फीति में कमी अधिनियम ऐसे निवेशों का भी समर्थन करना चाहिए। लेकिन अल्पकालिक ग्राहक के बिलों को झटका फिर भी उपयोगिताओं के लिए नियामकों को समझाने में मुश्किल हो सकती है। “विकास का अवसर [for utilities] आज और भी बेहतर है, लेकिन बढ़ते बिल वह चीज हो सकती है जो उसमें से कुछ को पटरी से उतार देती है, ”रीव्स एसेट मैनेजमेंट के मुख्य कार्यकारी जे रेम ने कहा, जो उपयोगिता-केंद्रित फंडों का प्रबंधन करता है।

अभी के लिए, मंदी की आशंका ऐसा लगता है कि निवेशकों के बीच उन चिंताओं को दूर कर दिया है। एसएंडपी 500 में उपयोगिताएं 11% वर्ष नीचे हैं, शेष सूचकांक को 13 प्रतिशत अंक से बेहतर प्रदर्शन कर रही हैं।

उपयोगिताएँ वास्तव में अधिकांश अन्य क्षेत्रों की तुलना में अधिक रक्षात्मक हैं, लेकिन असंतुष्ट ग्राहकों से कोई भी उद्योग एक आदर्श आश्रय नहीं है।

जिंजू ली को लिखें jinjoo.lee@wsj.com

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